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2007年6月13日 (水)

カリブ海クルーズ~準備篇

6月、子供達は夏休みに入った。

そこで、私も早目の夏休みを取り、旅行に出かけることにした。念願のカリブ海クルーズだ!

クルーズというとクイーンエリザベス号などの超豪華客船に乗って世界一周のイメージがあるが、カリブ海クルーズはもっと気軽に乗船できる定期船だ。世界のクルーズ船の半分はカリブ海に浮かんでいるらしく、各社がしのぎを削っている。時期や船室にもよるが、飛行機代や宿泊費、食事代を考慮すると、むしろかなり割安感のある旅行を楽しめる。
それにマイアミ港は職場から車で10分もかからないところにある。マイアミ滞在中に行かない手はないと狙っていたのだ。

この時期に出かけることにしたのは値段が安いこと以外にももう一つ理由がある。VISAである。昨夏に日本を離れアメリカ入りした私のVISAは6月いっぱいで期限切れとなる。VISAは「滞在許可証」の名が示すとおり、期限切れのまま放置したら不法滞在となる。私のVISAはJ-1と言う種類のもので、大学などの教育機関がスポンサーとなることによって滞在を許可されており、先日の給料騒動の時にDS-2019と言うJ-1の証明書を更新してもらった私は、アメリカ滞在には全く支障はない。パスポートにプリントされているVISAが6月いっぱいで期限切れとなってもアメリカ国内にいる分には問題はないのだ。

でも、ひとたびアメリカ国外へ出国すると入国の際にVISAが必要となる。VISAはアメリカ大使館で発行してもらうので、アメリカ国内でVISAの書き換えをすることは不可能だ。一旦日本に帰国するか、第3国のアメリカ大使館へ行く必要がある。

実は日本はアメリカと特別な協定を結んでいて、J-1には「VISAの自動更新」なる制度が存在する。カナダやメキシコ、カリブの島々への30日以内の渡航に限って、パスポートと有効なDS-2019があれば、例えVISAが期限切れになっていてもアメリカへの再入国が許される、と言うものだ。

しかし、この制度を使ってメキシコ出張に出かけた人が足止めを食らって飛行機のキャンセルを余儀なくされたなんて話も聞こえてくる。クルーズから帰ってきてマイアミに上陸できず、もう一回クルーズへ、と言うならまだしも、VISAが無効だから乗船できません、と言われたら元も子もないので、VISAが有効なうちに出かけることにした。

さて、どこのクルーズ会社にするか? ディズニー・クルーズはミッキーたちも一緒に乗船し、子供用のプログラムが充実していて子供らを預けっぱなしに出来るようだが、出航がマイアミよりかなり北に位置するポート・カナベラル港になってしまう。豪華さが売りのロイアル・カリビアンも良さそうだが、子供には退屈かもしれない。と言うことで、FUN SHIPをテーマにエンターテイメントを充実させた、値段も手頃なカーニバル・クルーズに決定!
カリブ海クルーズには、大きく分けて西カリブ海クルーズ、東カリブ海クルーズの2種類がある。キィ・ウェストを経由してメキシコ方面へ行くのが西カリブ海クルーズ、バハマを経由してプエルトリコやドミニカ共和国方面へ行くのが東カリブ海クルーズだ。メキシコ方面へ行きたい私とバハマへ行きたいカミさんとの協議の末、

「バハマは日帰りでも行ける」

の一言で西カリブ海クルーズに決定。期間は3泊4日から7日間くらいのものが多いが、長いクルーズは多くの国を回るため1日中船上にいる、いわゆる移動日も多くなる。長くて退屈しても行けないから、と4泊5日のコースを選択。土日をはさんで、木曜の昼まで仕事して夕方出航、月曜の早朝に下船してそのまま職場へ、と言う単なるExtended Weekendのような休み方で行けるのもいい。今回はSupervisorのご家族と一緒に行くので、休暇取得も問題ないし、子供らも遊び相手がいて大人たちの負担が大いに減ることだろう。

クルーズの予約はWebsiteからも可能だが、いろいろと情報も手に入れたかったので、日本語で対応してくれる旅行代理店、H.I.S.にお願いしてチケットを手に入れた。また、カーニバル・クルーズでは出航手続きを事前にWebsiteから行えるFUN PASSなるサービスもある。

出航前夜に大あわてで荷物を準備し(もとい、カミさんに準備してもらい)、いよいよ明日は出航だ!天気予報がマイアミもメキシコもThunder Storm(雷雨)になっているのが気がかりだが・・・。

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